Uma das partidas heads-up mais famosas na história do poker aconteceu em 1949 (ou em 1951, segundo algumas fontes). Nick “The Greek” Dandolos, de 66 anos, e Johnny Moss, de 42 anos, jogaram HU4Rollz por vários meses – com sessões durando 4-5 dias e os jogadores apenas parando para dormir.

A partida foi organizada por Benny Binion, que se mudou do Texas para Vegas em 1946. Nick Dandolos apareceu na cidade três anos depois, “em busca do jogo mais caro do planeta". Nessa época, Benny já havia comprado o cassino El Dorado, na Fairmont Street, e o renomeado para Horseshoe. Acima da entrada principal estava a placa “Os Limites Mais Caros do Mundo”, então Benny Binion sabia como ajudar um jogador como Dandolos.

Nick Dandolos

Doyle Brunson falou sobre a partida em suas memórias, que incluem algumas histórias de Stu Ungar.

Benny se tornou famoso no mundo do poker mesmo antes da World Series, que ele criou com seu filho, Jack, em 1970. Ele organizou um dos duelos mais famosos na história do jogo: a partida entre Johnny Moss e Nick "The Greek" Dandolos, em 1949. Na época, Greek era considerado um dos melhores jogadores de poker do mundo, exceto no Texas, onde era menos levado a sério. Dandolos se orgulhava de sua imagem de jogador louco; aos 66 anos, continuava a se vestir elegantemente e permanecia um homem charmoso. Ele pediu a Benny para encontrar-lhe um oponente para um jogo high stakes.

Benny persuadiu Johnny Moss, seu amigo de infância e melhor jogador do Texas – e provavelmente o melhor jogador da época – a vir para Las Vegas e enfrentar Nick em seu cassino.

“Temos um cara aqui que se chama Nick “The Greek”. Ele acha que sabe jogar stud”, Benny disse ao telefone. “Johnny, acho que você deveria vir e se divertir um pouco.”

Moss viajou pelo Texas por muitos anos em busca de jogos caros, Benny frequentemente o cavalava e sabia do que ele era capaz. Moss era famoso em todo o Texas e se tornou uma lenda em vida. No mesmo dia, Moss, então com 42 anos, viajou de Dallas para Vegas. Benny estipulou que o jogo seria público para que os espectadores pudessem assistir – ele não perdia uma única chance de atrair novos visitantes para seu cassino.

Aqui está como o próprio Moss descreveu a partida no livro de John Bradshaw, Fast Company:

“Cheguei à cidade no domingo à noite e imediatamente nos sentamos para jogar. Por que adiar a oportunidade de ganhar dinheiro? Até quinta-feira jogamos five-card stud sem parar. Na quinta-feira, eu disse que estava cansado e ia para a cama. "Qual o problema? – perguntou-me aquele grego. “Você não está acostumado a jogar?” Dormi por cerca de vinte horas, e o grego nem foi para a cama. Ele já tinha setenta anos e passou o tempo jogando craps enquanto esperava pelo meu retorno. Voltei e jogamos até domingo à noite, depois fui descansar novamente.

A partida inteira durou quatro meses. Talvez cinco. Finalmente, quando acertei o nuts absoluto em A-5, como me lembro agora, o grego sorriu, levantou-se da mesa e me disse: “Bem, parece que teremos que deixar você ir, Sr. Moss.” Ele perdeu tudo, sabe? Ele apenas se levantou, sorriu e foi para a cama.”

No final de sua vida, Nick estava quase falido. Um dia, enquanto ele jogava 5 card draw de $5/$10, na Califórnia, um estranho se aproximou dele:

– Você não é Nick “The Greek”?

– Sou eu – respondeu o grego.

– Você não tem vergonha de jogar aqui nesses limites?

Nick olhou para ele e disse uma das frases mais famosas do poker: “Ação é ação.” Logo depois disso, ele morreu.

O resultado após os meses de HU4Rollz

Segundo rumores, Moss ganhou um total de cerca de $2 milhões de seu oponente (equivalente a cerca de $20 milhões hoje). Em uma das entrevistas, o próprio Moss disse que ganhou $4 milhões, e alguns anos depois deixou Vegas devendo meio milhão porque amava jogar craps. Com o Greek, eles jogaram variações de stud de sete cartas e A-5 lowball, mas o jogo principal era five-card stud sem limite, e eles jogaram um pote recorde de cerca de $500.000.

Johnny Moss

Moss perdeu essa mão e mais tarde a recordou várias vezes em várias entrevistas. Ele tinha [ ] e Nick tinha – [X] , ambos sem possíveis flushes.

Nick foi o agressor em todas as streets, no river havia cerca de $100.000 no pote, Greek apostou $50.000, Moss anunciou all-in de $200.000 (aparentemente decidindo transformar sua mão em um blefe). Após uma longa pausa, Nick deu call e virou o valete.

Alguns relatos dizem que, em algum momento, qualquer um era autorizado a entrar no jogo se estivessem prontos para colocar $10.000, mas ninguém durou mais do que alguns dias.

Uma citação do livro de Brunson afirma que o próprio Benny Binion insistiu em tornar o duelo público. Dizem que ele até moveu a mesa de jogo para mais perto da entrada principal para que a multidão de fãs atraísse transeuntes caminhando pelo centro.

Após assistir aos enormes potes entre o Greek e Moss, muitos espectadores também foram jogar e deixaram parte de suas economias com o proprietário do Horseshoe.

O livro de James McManus, Cowboys Full: The Story of Poker, afirma que até Albert Einstein veio assistir à partida. Ele foi visto andando pela Fairmont Street na companhia de Nick. “Este é o Pequeno Al, de Princeton”, Greek apresentou o laureado com o Nobel aos seus conhecidos.

Albert Einstein

No livro de Al Alvarez, The Biggest Game in Town, o autor traça paralelos diretos entre essa partida e a WSOP. É como se fosse a partida heads-up de 1949 tivesse inspirado a primeira World Series de Benny Binion em 1970.

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Colocando fim a alguns mitos

O jornalista Martin Harris relembrou os detalhes daquele encontro e, alguns dias depois, foi contatado pelo assistente de Jack Binion, filho de Benny: "Sr. Binion leu seu artigo 'Moss e Dandolos no Horseshoe – Lenda ou Mito' e quer revelar alguns detalhes para esclarecer o assunto de uma vez por todas."

Moss e Jack Binion

Jack confirmou que a partida ocorreu em 1949, mas não aconteceu no Horseshoe Casino.

– O jogo aconteceu no Flamingo. Além disso, espectadores não eram permitidos na mesa", lembra Binion – Também houve um grande jogo no Horseshoe no início dos anos 50, mas sem a participação de Greek. O jogo continuou sem parar, jogadores entravam e saíam, Johnny entre eles. Isso já era um evento público.

A confusão provavelmente se deveu ao próprio Moss, que participou de ambos os grandes jogos, mas nunca jogou no Horseshoe com o Greek.

O fato de a partida Dandolos-Moss ter inspirado Benny Binion a criar a World Series também foi negado por seu filho. Na verdade, a ideia para a WSOP nasceu diante de seus olhos. Em 1969, Tom Moore e Vic Vickray organizaram uma série chamada Texas Gamblers Reunion, em Reno. Os convidados incluíam Doyle Brunson, Amarillo Slim, Puggy Pearson, Johnny Moss e Benny Binion. Os participantes jogaram cash games caros por vários dias. Quando tudo acabou, Binion perguntou a Moore se ele planejava fazer tudo novamente em um ano, mas ele disse que não.

“Benny perguntou se Moore se importaria se ele mesmo organizasse algo assim”, lembra Jack, “o interlocutor deu seu consentimento e foi assim que nasceu a WSOP.

Nick Dandolos não viveu para ver o início da World Series; ele morreu em 1966, aos 83 anos. Como qualquer história, sua biografia foi repleta de muitos rumores ao longo do tempo. É difícil distinguir a realidade da ficção, especialmente na época anterior aos smartphones.

Na juventude recebeu um diploma em filosofia, conhecia cinco línguas e gostava de poesia e das obras de Sócrates. Nick veio para a América aos 18 anos, com $150 no bolso. Ele ganhou seu primeiro bankroll apostando em corridas de cavalos.

Reza a lenda que Nick certa vez ganhou uma grande quantia de um gangster italiano. Pela manhã, Nick quis encerrar o jogo alegando cansaço, mas seu adversário o acusou de covardia. Então Nick exigiu um novo baralho, pediu para embaralhá-lo e convidou seu oponente a retirar uma carta de cada vez, quem tirasse a carta mais baixa teria que pagar $500 mil. O italiano declinou a oferta.

Como ele mesmo admite, o grego ficou milionário 73 vezes e perdeu tudo. Ele doou um total de cerca de $20 milhões para instituições de caridade. Ele nunca falou da partida contra Johnny Moss, mas eles foram incluídos no Poker Hall of Fame juntos no primeiro ano de sua fundação – em 1979. Nick passou seus últimos dias praticamente na miséria.. Ex-amigos, rivais e pessoas do calibre de Frank Sinatra organizaram um magnífico funeral para ele.